miércoles 24 de julio de 2024 15:35 pm

Todo lo que podía salir mal, salió mal. Pero después de cuatro años, Europa está lista para lanzar el cohete Ariane 6

Está previsto que el Ariane 6 despegue desde la Guayana Francesa el martes 9 de julio a partir de las 20:00 CEST.

La Agencia Espacial Europea recupera por fin el acceso al espacio después de una larga sequía de lanzamientos.

Eumetsat decidió cancelar el lanzamiento de su satélite Meteosat con Arianespace para lanzarlo con SpaceX en 2025.

Europa se prepara para dejar atrás una larga sequía de lanzamientos espaciales con el vuelo inaugural del cohete Ariane 6, programado para este 9 de julio desde el Centro Espacial de Kourou, en la Guayana Francesa.

Cuatro años de retraso. Con 56 metros de altura y 540 toneladas de masa, el poderoso cohete europeo se elevará por fin el martes poniendo término a una espera que ha durado más de cuatro años.

El Ariane 6 no ha tenido un desarrollo fácil. Previsto originalmente para 2020, su debut se retrasó por la pandemia de covid-19 y una serie de dificultades que elevaron los costes un 20% por encima del presupuesto inicial.

Josef Aschbacher, director general de la Agencia Espacial Europea (ESA) dijo del potente lanzador que “es la culminación de muchos años de determinación e ingenio por parte de miles de personas en toda Europa”.

13 países participaron en el proyecto de 4.500 millones de euros, liderado por la empresa francesa ArianeGroup como contratista principal.

El vuelo inaugural, en directo. La misión inaugural del Ariane 6 se podrá seguir en directo a través de ESA TV. La ventana de lanzamiento está programada para el 9 de julio entre las 20:00 y las 0:00 CEST.

El vuelo inaugural demostrará la capacidad del cohete de lanzar varias cargas útiles. Será una misión compartida por varios satélites. También irán a bordo desplegadores de satélites y experimentos de agencias espaciales, empresas, institutos de investigación y universidades europeas.

Qué hay de nuevo. Sucesor del exitoso Ariane 5, el Ariane 6 viene en dos versiones distintas: Ariane 62 y Ariane 64, con dos o cuatro aceleradores laterales de combustible sólido. La primera es la que se prueba mañana

Una de las novadades más destacadas es su etapa superior reencendible, que permite lanzar múltiples satélites en una sola misión, lo que lo convierte en un lanzador más adecuado para el despliegue de constelaciones de satélites, un mercado al que Europa también quiere lanzarse.

Competencia con SpaceX. La jubilación del Ariane 5 a principios de 2023 dejó a Europa sin acceso al espacio para cargas pesadas, lo que obligó a la ESA a contratar el Falcon 9 de SpaceX para los lanzamientos del telescopio espacial Euclid y cuatro satélites estratégicos Galileo.

Para colmo, la interrupción de lanzamientos de cohetes Ariane coincidió con la retirada temporal de los pequeños Vega y Vega C por varios fallos seguidos, algunos verdaderamente embarazosos para el fabricante italiano Avio. También un Falcon 9 salvó la misión europea EarthCARE, prevista para un Vega-C. El veto a los Soyuz rusos dejó a SpaceX como única opción.

Esta dependencia parece próxima a acabarse, pero no la libre competencia de SpaceX con ArianeGroup y Avio. De los 25 lanzamientos reservados para el Ariane 6, al menos un cliente, Eumetsat, ha decidido cancelar el lanzamiento de su satélite Meteosat de tercera generación para lanzarlo con SpaceX en 2025.

Un lanzador crucial. A pesar del terrible ‘timing’ de Eumetsat, el Ariane 6 es un lanzador crucial para el programa espacial europeo, que necesita su propio acceso al espacio para volver a competir con los programas espaciales de China y la India, que crecen a un ritmo vertiginoso.

El Ariane 6 no es un cohete reutilizable, como los de SpaceX, pero representa una declaración de independencia en la que Europa espera alcanzar 12 despegues anuales, empezando con dos este año. Un objetivo ambicioso pero necesario para seguir siendo un actor relevante en la nueva economía espacial.

Matías S. Zavia

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